A NASA spacecraft is about to crash into an asteroid to divert its trajectory – 23/09/2022 à 07:26

Illustration fournie le 4 novembre 2021 par la Nasa du vaisseau DART qui doit s'écraser sur l'asteroid Dimorphos afin d'en dévier légmentre la trajectoire ( NASA / Handout )

Illustration fournie le 4 novembre 2021 par la Nasa du vaisseau DART qui doit s’écraser sur l’asteroid Dimorphos afin d’en dévier légmentre la trajectoire ( NASA / Handout )

Les dinosaures auraint surement aimé y penser. Les films de science-fiction, à l’image d'”Armageddon” ou more recently de “Don’t Look Up: Déni cosmique”, l’envisagent eux depuis longtemps.

Cette fois, la Nasa va enfin tenter ce qui n’a jamais été fait aupuravan: devier la trajectoire d’un astéroïde en projetant sur lui un vaisseau kamikaze. Un test de “défense planetaire”, qui doit permettre de mieux protecter l’humanité face à une une eventualmente menace future.

The Dart mission (fléchette, in English) took off in November from California. After ten months of travel, the spacecraft will hit the asteroid Dimorphos at 23H14 GMT on Monday, at a speed of more than 20,000 km/h.

Le vaisseau n’est pas plus grand qu’une voiture, et sa target fait environ 160 meters de diamètre (half of the height of the Eiffel Tower).

Pas de panic, Dimorphos ne représente en aucun cas une menace pour la Terre: son orbite autour du Soleil ne passe qu’à sept millions de kilometers de nous au plus proche.

But the mission “is important to achieve before we discover a real need”, said Andrea Riley, NASA mission chief.

Le moment de l’impact s’annonce spectacular et pourra être suivi en direct sur la chaîne video de l’agence américaine.

Il ne s’agit pas de destructuri l’astéroïde mais de le pousser légmentre. La technique est dite à impact kinétique.

Dimorphos is actually the satellite of the largest asteroid, Didymos (780 meters in diameter), which makes the tour in 11 hours and 55 minutes. Le but est de réduire l’orbite de Dimorphos autour de Didymos d’environ ten minutes.

Ce changement pourra être mesuré par des telescopes depuis la Terre, en observant la variation de l’éclat lorsque le petit astéroïde passe devant le gros.

L’objectif peut paraître modeste mais cette demonstration est cruciale pour l’avenir.

Il s’agit de mieux comprendre comment reagira Dimorphos, représentatif d’une population d’astéroïde assez commons mais dont on ne connaît pas la composition exacte. L’effet de l’impact dependra en grande partie de sa porosity, c’est-à-dire s’il est plus ou moins compact.

– Une image par seconde –

To reach a small target, the vessel will be directed autonomously during the four last hours, like an auto-guided missile.

Sa caméra, appelé Draco, prendra au dernier moment les toutes premières images de l’astéroïde, dont on ne connaît pas encore la form (round, oblongue…). A un rythme d’une image par seconde, visible en direct sur Terre avec un délai de seulement quelque 45 secondes.

A graphic showing the effect that NASA's Dart mission must have on the orbit of asteroid Dimorphos (AFP / Jim Watson)

A graphic showing the effect that NASA’s Dart mission must have on the orbit of asteroid Dimorphos (AFP / Jim Watson)

“Cela va commencer par un petit de lumière, jusqu’à remplir tout le cadre”, declared Nancy Chabot, du Laboratoire de physics appliquée (APL) de l’université Johns Hopkins, où se trouve le center de control.

“Ces images continueront à arriver, jusqu’à ce qu’elles n’arrivent plus”, he added, en référence au moment de l’explosion.

Three minutes later, a satellite of the size of a shoe box, called LICIACube and released by the ship for a few days, will pass around 55 km from the asteroid to capture images of the ejecta. Elles seront renvoyées vers la Terre dans les semaines et mois suivants.

The event will also be observed by the space telescopes Hubble and James Webb, which should be able to detect a brilliant cloud of dust.

Then, the European probe Hera, which should take off in 2024, will observe Dimorphos in 2026 to evaluate the consequences of the impact and calculate, for the first time, the mass of the asteroid.

– Trouvez-les tous –

Très peu des astéroïdes connus sont considered comme potentiellement dangereux, et aucun ne l’est sur les 100 prochaines années.

But “je garantis que si vous attendez assez longtemps, il y aura un objet”, declared Thomas Zurbuchen, chef scientifique de la Nasa.

Près de 30,000 asteroids of all sizes have been catalogués dans les environs de la Terre (on les appelle des géocroseurs, c’est-à-dire que leur orbite croise celle de notre planète). Around 3,000 new ones are found every year.

NASA's DART mission control center at Johns Hopkins University's Applied Physics Laboratory (APL) in Maryland on September 12, 2022 (AFP / Jim Watson)

NASA’s DART mission control center at Johns Hopkins University’s Applied Physics Laboratory (APL) in Maryland on September 12, 2022 (AFP / Jim Watson)

Ceux d’un kilometer et plus ont quasiment tous été repérés, selon les scientifiques. Mais ils estiment n’avoir connaissance que de 40% des astéroides measuring 140 meters et plus –ceux capable de dévaster une région entière.

Si Dart manque sa target, le vaisseau devrait avoir assez de carburant pour une nouvelle tentative dans deux ans.

Et si la mission réussit, il s’agira d’un premier pas vers une véritable capacité de défense, selon Nancy Chabot. “La Terre est frappée par des astéroides depuis des milliards d’années, et cela se reproducira. En tant qu’mains, faisons en sorte de vivre dans une civilization où nous pouvons l’eviter.”

.

Leave a Reply

Your email address will not be published.